如果愛迪生沒有發明電燈泡,電燈泡最終還是會出現嗎?

 

假如⋯⋯

小時候讀書總會讀到愛迪生的故事:愛迪生經過上千次的失敗後,終於成功發明了電燈泡。假設愛迪生沒有在歷史上存在過,我們現在還是用蠟燭照明嗎?要回答這個問題,必須了解一項技術從「發明」到「應用」的過程。

 

何謂「發明」(invent)?

根據劍橋英語詞典,invent  的定義是 “to design and/or create something that has never been made before”,即是設計或創造以前從沒出現過的東西。那在愛迪生在 1879 年「發明」電燈泡之前,電燈泡從沒存在過嗎?其實早在 1841 年就有人嘗試製作出電燈泡了。愛迪生並沒有憑空設計電燈泡這個玩意,而是「改良」 1841 – 1878 年別人研發的電燈泡。嚴格來說,他算不上是「發明」了電燈泡,而是改進了電燈泡的設計。

論功勞,愛迪生參考的前人同樣重要。沒有之前的設計,愛迪生就不能對它們作反覆試驗。但為何後世只歌頌愛迪生,他的前人卻寂寂無聞?這是因為社會能應用到愛迪生改良的技術,而應用價值往往為技術改良者帶來莫大的名氣,使大眾忽視前人的付出。

所以,問題應該要這樣問:如果愛迪生沒有改良電燈泡,我們今天用的電燈泡最終還是會出現嗎?根據 Guns Germs & Steel 的作者 Jared Diamond,答案是肯定的 – 歷史上的「發明家」,從來不是天才,只是後世誇大了他們的功勞。基本上,我們熟悉「發明」都是建基於前人建立的模型。只要有前人的技術,後人加以改良,再把技術推到社會應用層面,電燈泡便會出現。整個過程基本上是 Trial and Error,只要有人在反覆試驗的過程中得到成果,他便是歷史上另一個愛迪生。

同樣的道理能解釋詹姆斯·瓦特 (James Watt) 取得的名氣。我們從小就聽過瓦特的故事:有一天,瓦特看到熱水壺的水沸騰了,水蒸汽向上冒時令蓋子不斷跳動,從中得到靈感,因而在 1769 年「發明」了蒸汽機。事實上,瓦特在修理 Thomas Newcomen 的蒸汽機模型時注意到它的效率很低,於是著手改善它,而 Newcomen 早就在五十七年前「發明」了它;Newcomen 嚴格來說也沒有「發明」出蒸汽機,只是改善了 Thomas Savery 在 1698 年研發的技術;Savery 則參考了 Frenchman Denis Papin 在 1680 年的設計。從愛迪生和瓦特的例子中,我們可以看到歷史上著名的「發明家」都不是擁有前無古人後無來者的創意,而是靠「改善」前人的設計來取得成就。

 

先有需求,後有發明?

愛迪生被認為是偉大的科學家,其中一個原因大概是他的技術改良能迎合社會需求,改善了大部分人的生活。英文有句說話叫 “necessity is the mother of invention”,很多時候,我們都認為發明是基於需求才出現。Jared Diamond 則告訴我們歷史上大部分的技術發展都是建基於人的好奇心,而非需求;當技術應用一段時間後,使用者就會認為自己是「有需要」才會用到它。另一方面,有好些技術是為了滿足特定需求才出現,但最後人們卻發現它們更適合應用於另一範疇。

 

關於作者:絲莉

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